Serena Williams na velha segunda noite despreocupada no US Open | Serena Williams

DAo longo do primeiro set ofegante e intenso naquela que foi a última partida de simples de sua carreira, Serena Williams A número 2 do mundo Annette Kontavet olhou para baixo e respondeu ao seu desafio com uma performance impecável. No entanto, no segundo set, ele mal resistiu. Ela salvou um break point em 1-3 com um ás doce e ondulado que enviou suas mãos para o céu, incapaz de encontrar aquele tiro toda vez que sacava.

Se este fosse qualquer outro jogador de 40 anos na história do tênis, com a ferrugem de um ano de demissão e os nervos de seu evento final, tais lapsos seriam esperados. Mas esta é Serena Williams. Ela não apenas se manteve em padrões estratosféricos, como de alguma forma os atendeu perfeitamente na segunda noite de sua residência no Arthur Ashe Stadium. Ao derrotar Kontaviet, ela atrasou sua aposentadoria de simples para outra rodada.

Após o confronto de sua vitória na rodada de abertura, sua cerimônia na quadra e o discurso de Billie Jean King, a segunda rodada foi diferente. A multidão estava um pouco mais silenciosa enquanto Williams se concentrava no laser, não apenas dizendo adeus. Ela foi imediatamente bloqueada durante um primeiro set de alta intensidade, repleto de arremessos de qualidade de ambos, mas dominado pelo saque de Williams – ela ainda é, aos 40 anos, a melhor sacadora do mundo. Sob pressão sufocante, ela selou o desempate por anos – um saque que não retornou depois de um ás.

Para seu crédito, Kontaveit jogou um segundo set impecável, vencendo as duas alas e a linha do beijo, mas Williams simplesmente respondeu e elevou seu nível ainda mais, administrando muito bem a final. Nos jogos finais, ele assumiu o controle total da linha de base e destruiu o saque de Kontaveit até o final.

Esta é uma grande conquista, considerando suas limitações. Seu primeiro saque foi encantador, mas teve uma média de apenas 99 mph no primeiro set – ele não serviu sob muita pressão no ano passado, então foi mais cauteloso no início, priorizando a porcentagem sobre precisão e potência. Seu impulso, historicamente um de seus maiores trunfos, diminuiu significativamente, embora ele tenha encontrado uma maneira de cavar fundo para um rally de 19 tempos no terceiro set, quando mais precisava. Apesar de não ter condições de jogo, ele foi uma pedra nos momentos cruciais.

Em duas horas e 27 minutos na quadra, ela jogou todos os hits pelo menos uma vez: ases que ela salvou para pontos-chave e vencedores de retorno viciosos, rugidos e agonias, seu coração em suas camisas incrustadas de diamantes. No meio do terceiro set, Williams ficou frustrado com uma chamada de linha eletrônica e avisou a árbitra Alison Hughes. Ele então voltou ao básico e desencadeou sua raiva ao vencer o tênis.

Serena Williams comemora sua vitória. Foto: Jason Senes/EPA

Foi especialmente surpreendente considerando o quão longe de tal forma ela esteve desde seu retorno. Williams perdeu na primeira rodada de Wimbledon, sendo facilmente eliminada por Belinda Bencic em Toronto, depois perdendo para Emma Raducanu por 6–4, 6–0 em Cincinnati. Ele descreveu as últimas semanas de sua carreira como extremamente difíceis de lidar.

Williams chegou a Nova York cheio de confiança, mas com uma última chance de causar algum impacto na reta final de sua carreira e sem chance de redenção. A pressão pode ter sido sufocante, mas como ela tinha sido muitas vezes em sua vida, ela se levantou para a ocasião. Seu sucesso veio de considerar suas finais como um bônus. “Tenho um grande X vermelho nas costas desde que venci o US Open em 1999”, disse ele. “Foi toda a minha carreira porque ganhei meu primeiro Grand Slam no início da minha carreira. Mas aqui é diferente. Sinto que já ganhei.

Ela terminou com um floreio, rasgando o saque de Kontaveit no jogo final e selando sua vitória com um vencedor de retorno de backhand. Como a ex-jogadora Mary Jo Fernandez ditou em uma entrevista na quadra, sua mera presença era um lembrete da longevidade ridícula de Williams. Fernandez tem 51 anos e está aposentado há 22 anos, mas ele e Williams eram rivais em 1999. Ele perguntou a Williams se ele estava surpreso com sua posição na quadra, o que provocou uma risada e um olhar muito aguçado. “Sou Serena”, disse ela.

Na noite de quinta-feira, Williams retornará ao mesmo local, junto com sua irmã Venus, enquanto competem juntas pela última vez em duplas, o que pode ser mais emocional e vital do que simples. Ela então enfrenta a australiana Ajla Domljanovic na sexta-feira. Pode ser a noite em que ela finalmente diz adeus, ou o próximo passo em uma corrida gloriosa final. Independentemente disso, na noite de quarta-feira, Serena Williams fez uma última demonstração ao mundo de uma exibição inesquecível a todo vapor.

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